16 ago. 2012

Gran Guerra. Frente franco-belga. Batalla de Ypres. Passchendaele

Batalla de Passchendaele

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                                                          Capítulo decimonoveno
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Passchendaele. Óleo de Alfred Batien
En la zona de la ciudad de Ypres, en el suroccidente de Bélgica se desarrollaron durante la Primera Guerra Mundial cuatro batallas.
La primera, transcurrió entre el 19 de octubre y el 22 de noviembre de 1914.
La segunda, entre el 22 de abril y el 15 de mayo de 1915.
La tercera, o batalla de Passchendaele, entre el 31 de julio y el 6 de noviembre de 1917.
La cuarta y última corresponde a las fechas comprendidas entre el 9 y el 29 de abril de 1918.
Los combates en la región de Ypres expresan con claridad cómo se desarrolló la Gran Guerra en el frente francés: trincheras, alambradas, gases venenosos, insignificantes avances o victorias y una gran mortandad.
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Gran Guerra. Frente franco-belga. Batalla de Ypres
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Ypres, Ieper en neerlandés, era, y es desde su reconstrucción posterior, una espléndida ciudad belga de importancia media, situada en Flandes Occidental, próxima a la frontera con Francia, a poco más de cien kilómetros del puerto de Dunkerque y a otro tanto al oeste-noroeste de Lille.
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Dentro del término municipal de Ypres se desarrollaron cuatro importantes batallas durante la Gran Guerra.
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La primera de ellas se celebró a mediados de octubre de 1914, en los comienzos de la Gran Guerra, cuando las recién desembarcadas tropas británicas acudieron a reforzar los ejércitos franceses y belgas, que estaban en franca retirada debido al empuje inicial de los ejércitos alemanes, que dirigidos por Alexander von Kluck y Karl von Bülow habían vencido en Charleroi y Namur, conquistando en su avance la ciudad de Amberes el 9 de octubre de 1914. La siguiente dificultad defensiva que se iban a encontrar los alemanes en su progresión estaba situada en Ypres. 
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En Ypres, la lucha fue cruenta, se logró detener el avance germano y se configuró a lo largo de toda la guerra una línea de un frente estable, jalonado por las casi inamovibles trincheras. El 22 noviembre de 1914, cinco semanas después del comienzo de la batalla, Primera Batalla de Ypres, cesaron las hostilidades, considerándose esta confrontación como una derrota alemana.
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En 1914, los franceses habían sido los primeros en emplear gas venenoso como arma de guerra, durante el primer año del conflicto. El gas había sido "inventado" en Inglaterra. En la primavera de 1915, los alemanes no sólo habían "mejorado" la fórmula, sino que también fabricaron el gas en grandes cantidades. En los últimos meses de la guerra los alemanes utilizaron gas mostaza. Sus nefastos efectos del gas se apreciaron en la "Segunda Batalla de Ypres", en abril y mayo de 1915. En la primera ocasión que lo utilizaron los alemanes, murieron 2.000 de los 18.000 canadienses del 4º Batallón que habían iniciado una ofensiva. En esta batalla entraron por primera vez en contienda las fuerzas expedicionarias de Australia y Canadá.
A pesar de la dureza de los combates, la línea divisoria del frente apenas se modificó con esta batalla. Pero las bajas aliadas duplicaron las sufridas por los alemanes.
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La "Tercera Batalla de Ypres" fue la más sangrienta de la zona durante la guerra. También se la conoce como "Batalla de Passchendaele", puesto que la mayor parte de los combates se verificaron en este pueblo próximo a Ypres. La constante lluvia y el consiguiente barro formado fueron unos factores que contribuyeron al dramatismo del conflicto y a frenar al centenar de los nuevos tanques británicos, que avanzaron durante el bombardeo más intenso realizado durante la guerra.
A pesar de la duración de esta contienda, desde el 31 de julio al 6 de noviembre de 1917, al final de ella los ejércitos enfrentados estaban sensiblemente situados en sus posiciones de partida, pues los británicos sólo habían logrado avanzar entre dos y ocho kilómetros en la más sangrienta batalla celebrada en la región de Flandes.
La infantería británico-canadiense logró tomar Passchendaele combatiendo casa por casa. Una vez consolidada la posición, el general estadounidense Douglas Haig, jefe militar de la región, continuó bombardeando, durante días, lo que había sido el frente de batalla, ya que no deseaba un contraataque alemán, como venía sucediendo a lo largo de la guerra.
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La "Cuarta Batalla de Ypres" está relacionada con el último esfuerzo alemán para ganar la guerra, ya que disponía de las recién llegadas tropas procedentes del Frente Oriental, que habían quedado sin actividad tras la Revolución Rusa y la Paz de Brest-Litovsk,  firmada con la nueva Unión Soviética de Lenin.
El general Erich Ludendorff se trasladó desde el este con su ejército, y se puso bajo las órdenes directas del mariscal Paul von Hindenburg.
Con los refuerzos, los alemanes lograron ganar algún terreno, pero fallaron en la finalidad del ataque, echar el enemigo al mar.
Por otra parte, la continua llegada de tropas expedicionarias estadounidenses al frente de batalla y la franca situación de derrota de los aliados de los alemanes en este europeo, propició que el mando germano "echara el resto", como última y única solución. Este esfuerzo bélico lo realizó a lo largo del Frente Sur.
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Sin embargo, tanto en Ypres, abril de 1918, como en la zona nororiental de Francia, en Soissons-Reims, el avance alemán fue frenado tras unos éxitos iniciales, teniendo que soportar una contraofensiva en la región del río Marne, y un posterior fracaso en las proximidades de Amiens. Tras estas batallas, sólo faltaba firmar el certificado de la derrota final alemana.
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En las batallas por Ypres, los británicos y sus aliados perdieron medio millón de hombres entre muertos o heridos graves; 42.000 de los fallecidos quedaron sin ser identificados. Las bajas de los alemanes fueron de una magnitud similar.
El bosque de Compiègne y un vagón de ferrocarril fueron testigos mudos de la firma del armisticio y del monumento a continuación allí erigido en honor del mariscal francés Ferdinand Foch, jefe de los firmantes por el bando vencedor.
El Tratado de Versalles puso punto final a la primera parte de la guerra mundial 1914-1945, a la Gran Guerra, entre Alemania y sus vencedores.. .
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En las fotografías, en orden descendente, podemos apreciar cómo era Ypres días antes de comenzar la "Primera Batalla" y cómo recibía a los soldados británicos que llegaban para unirse a franceses y belgas.
En la segunda fotografía observamos de qué forma quedó Ypres después de la "Primera Batalla", con el intento de recuperar la catedral gótica.
En la tercera, Ypres después de la "Segunda Batalla".
En la cuarta fotografía: Ypres totalmente derruida a consecuencia de la "Tercera Batalla". En la última foto, Ypres reconstruida. Los belgas son auténticos especialistas en el arte neogótico. El ciclo se ha cerrado.
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Mapa con Ypres y el frente Ypres-Verdún
Foto de cabecera. Batalla de Passchendaele
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Fotos en orden descendente.
"Passchendaele", óleo de Alfred Bastien
El ejército británico desfila en Ypres camino del frente, días antes de la primera batalla.
Ypres en 1915, tras la primera batalla.
Ypres tras la segunda batalla
Ypres en 1917, tras la tercera batalla.
Ypres en la actualidad.
Ubicación de Ypres en el frente de batalla. La línea de combate entre Ypres y Verdún no se modificó, apreciablemente, durante la Gran Guerra

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